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贝佐斯的新计划

  贝佐斯的新计划

  当满世界人们都对亚马逊的未来前景表示忧虑时,贝佐斯又秘密地创立了另一家全新的公司,致力于宇宙探险并在华盛顿州注册。

  贝佐斯试图保守太空实验室的秘密。但亚马逊的许多同事都了解他的远大理想。上世纪90年代,贝佐斯把此事告诉了亚马逊的公关部主管凯·丹加德,她通过秘密地把这项计划融进亚马逊的品牌以此来取悦贝佐斯。1999年,凯试图说服美国家宇航局,让运行中的“发现号”宇宙飞船宇航员从亚马逊网站预定圣诞节礼物。虽然宇航局对此表现出了些许的兴趣,但还是拒绝了这个想法,认为这太过商业化。

  在2000年我对贝佐斯的一次采访中,他提到了罗伯特·朱布林的作品《进入空间:创造一个航天文明》和《火星任务》。他说:“这是一个非常复杂的技术问题,我想,短期内在这个项目上的投资很难看到收益。所以对你问题的答案或许是肯定的,或许现在就有人正在做,但说不好……当你去参加风险投资会议时,从来没有人触及到这个问题。表面上人们对这个话题不关心,背后其实掩藏着人们对这个话题非常热衷。”

  2003年2月,我参加了一个TED大会,这是一个融技术与设计于一体的年度大会,这次又在加州的蒙特利举办,我听到其他与会者在谈论西雅图的一家叫做Blue的太空公司。一个月后,在西德克萨斯州的阿尔卑斯山附近——这个地方几百里都荒无人烟,贝佐斯和他的律师在一次直升机事故中受了轻伤。联邦宇航局的一份官方事故报告中称,“飞机起飞时,直升机的尾梁撞上了一棵树,向一侧倾斜,栽在了附近的小河里,三名乘客皆受轻伤,被送到了当地的一家医院。没有生命危险。”

  贝佐斯后来在接受《时代周刊》采访时说,他在发生事故时,头一个想到的就是“这种死法多让人没面子”。后来贝佐斯希望在德克萨斯州的农场置一块地。在贝佐斯成长的过程中,在祖父位于科图拉的农场里度过了很多美好时光,他想让后代也能拥有和他一样的体验。

  他是在寻找一个合适的地方来建立发射台。

  在这次飞机失事时,人们还不知道杰夫·贝佐斯有一家太空探险公司。但这次事故本身似乎还是藏有一些玄机。发生事故以后,我搜索华盛顿州所在的企业数据库,找寻一家名为Blue的公司,发现其运营有限公司的注册地址是西雅图1200号南大街——这是亚马逊的总部所在地。这家公司的网址非常模糊,上面有广告来招聘航空工程师,要求有助推器和航空电子设备方面的专业知识。当时我是《新闻周刊》的初任记者,得知这位互联网的亿万富翁正在秘密建造私人宇宙飞船,这个想法简直太具诱惑力了。

  2003年3月赴西雅图的途中,我租了一辆车,半夜驱车来到了华盛顿州Blue公司另一个网上记录的地址,沿着杜瓦米许航道,来到了位于西雅图南部的一个工业区。这个地方拥有5.3万平方英尺的仓库,前门上有一个蓝色的雨篷,上面用白字写着“蓝色起源”几个大字。

  周末,虽然夜色已经很深了,但依旧灯火辉煌,门前停着几辆汽车和摩托车。由于汽车窗上贴了膜,因此什么也看不见,此时外面空无一人。空气中夹杂着浓烈的河水和加工过的木材的味道。我坐在出租车里,想象着神秘的宇宙飞船和由亿万富翁赞助的火星计划的情景。但我什么都做不了,真让人沮丧。一小时后,我实在忍不了了。从车里出来,静静地沿着街道散步,来到了一个垃圾箱的面前,从里面掏出了一大包东西,回到车前,把它丢在后备箱里。

  几周后,我为《新闻周刊》撰写了第一个有关蓝色起源的报道,题目为 “太空中的贝佐斯”。那天晚上的发现给我帮了一个大忙——就是那一大捆溅上咖啡的草稿纸,其实是蓝色起源的公司蓝图——我在报道中披露了公司的长远目标,是在太空创建一个人类永久生存的地方。公司制造了一艘宇宙飞船,借用第一位水星宇航员艾伦·谢泼德的名字,使其命名为“新的谢泼德”,目的是把游客带到大气层以外的地方。把它专门设计成垂直起飞,由推进器来控制垂直降落,以使飞行器能够得到再利用。首飞还能资助新的推进器系统的前瞻性研究,如由地面激光驱动的波转子和火箭。

  拜访完蓝色起源仓库的几天后,我给贝佐斯发了一封电邮,告他文章中会出现哪些细节,希望得到回应。后来我把所发的原件弄没了,但在我不断的努力下,我才得知,他早已对美国国家宇航局的载人太空旅行计划等得有点不耐烦了。我还保存着他的回复函:

  布拉德,我的蓝莓手机一直不离身,我就是拿它给你回复的——或许你已经收到了。

  对于蓝色起源来说,现在发表什么言论或对某事进行评论还为时尚早,因为我们现在还没有做出什么值得评论的事情。如果未来你对这个话题感兴趣,当我们做出值得评价的事情时一定告诉你。下面你要读到的内容有些是正确的,有些可能是错误的。我只针对一件事情发表我的看法,因为你触动了一个敏感的话题,我想这会伤害美国国家宇航局。因此我提出了相反的看法。

  美国国家宇航局是国家的财富,如果说任何人对宇航局不满的话,纯属是胡说八道。我之所以对太空感兴趣,是因为我5岁时就被它激发了灵感。有多少国家机构能够在一个5岁孩子的心中留下如此深刻的烙印?宇航局在工作人员的技术上要求很高,而且本身风险也很高,然而他们却一直在创造辉煌的业绩。许多小规模的太空公司之所以能够成就一番事业,是因为他们站在了美国国家宇航局的肩膀上,承继了它的成就和独创精神。

  如果你想举一个特殊例子:你可以想象一下,所有的公司都使用复杂的计算机编码来分析结构、热流量和航空动力学,而这些编码都是由宇航局开发出来的!(这是面对现实世界的干扰,经过数年来的精心试验得到的成果)

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