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  社会化网络已经不是一个新概念了,早期 Facebook的很多组成部分都是其他网站首先进行尝试的,扎克伯格曾因为 Facebook剽窃他人的创意而被指控多次。不过实际上他的网站只是对 40年前那些创意的继承。
在互联网建立之初,那些进行互联网基础设计的工程师就设想了一种类似于 Facebook这样的网站。
J.里克雷德( J. C. R. Licklider)和罗伯特 .泰勒( Robert W. Taylor)在 1968年的一篇题为《将电脑当作通信设备》(The Computer as Communication)的文章中,作者提出了这样一个问题:“在线互动社区应该是什么样的?在多数情况下社区的成员们在地理位置上是分开的,有时聚合成一群,有时又各自分开。这样的社区不是聚合了同一地区的人,而是将相同爱好的人聚合在一起。 ”这篇文章同时还涉及了社交网络的概念,“那时大家将无需寄信或发电报,只需要很简单地识别需要与你的文件进行联网的人就可以了。”作为美国国防部高级研究计划局( Advance Research Project Agency of the Department of Defense)的关键成员,里克雷德参与设计和建立了后来被称为阿帕网( ARPAnet)的互联网雏形。
大约十年后,有些人开始着手创立这样的在线社区。在万维网创立很久以前,互联网的第一项服务——当时被称为 Usenet的网站就吸引了大量的非技术类用户。该网站从 1979年开始到现在一直都在正常运营,人们在里面可以向不同主题的群组张贴消息。 1985年,斯图尔特 .布兰德( Stewart Brand)、拉里 .布瑞里恩特( Larry Brilliant)以及其他几个人在旧金山建立了被称为全球电子链接( Whole Earth 'Lectronic Link)或简写为 Well的电子公告板。在 1987年, Well的一个超级用户霍华德 .莱茵果尔德( Howard Rheingold)发表了一篇文章,在文中他创造了“虚拟社区”的说法用以描述这样的新体验。莱茵果尔德是这样描述的:“虚拟社区的成员也许不能面对面交流,但是他们通过电脑公告板和网络来交流言论和想法。 ”
越来越多的人开始熟悉电子通信,最早是从在线上群组和聊天室发帖评论开始的。在 1982年,法国邮电业创建了一种被称为小型电传( Minitel)的在线服务,最早开始将这样的概念变成一种面对大量用户的服务。 AOL于 1985年开始运营。在 1988年, IBM和希尔斯公司( Sears)面向普通美国大众创立了一个强大的商业在线服务,称为 Prodigy。但是很快 AOL就成为美国最大的服务商,在 AOL中人们可以建立自定义的用户名来和别人互动。我在 AOL的用户名是 David4068。在 20世纪 90年代初,普通大众开始用和他们姓名不同的自定义用户名来发送电子邮件。尽管他们可以使用网络提供的地址簿,但是用户们并不用其他方式来寻找自己现实生活中的朋友或与他们进行联络。后来的即时信息服务也采取了这样的方式,人们使用用户名而不是真名进行交流。
在万维网初期,在线社区的概念又得到了加强。诸如全球网( The Globe. com)、虚拟城市( Geocities)和铁三角( Tripod)开始允许用户建立自己的页面,同时也可以链接到他人的页面上去。马克 .扎克伯格的第一个网站是他初中时在虚拟城市中建立的。 1994年成立的付费交友网站 Match.com是使用真实信息注册的,但是只能用于特定用途。 Classmate.com网站于 1995年成立,人们可以通过真名来寻找并和以前的校友进行交流。
社交网络时代于 1997年最终拉开大幕,一个纽约的网站六度空间( sixdegrees. com)取得了真名网络交友服务的重大突破。两位互联网社会学家达纳 .博伊德( Dana Boyd)和妮科尔 .埃利森( Nicole Ellison)在 2007年的一篇论文中这样描述了社会化网络的特点:“建立一种公开或半公开的个人档案, ”“和别的一些用户通过同一个关联进行通信, ”“浏览所有关联并加入系统内其他用户所建立的关联。”你在这样复杂的关系网络中建立自己的个人定位,你的个人档案能把你置于相关的关系连接中,这样就能找到隐藏的兴趣爱好或关联。这种直指
Facebook的趋势还有另外一个重要元素,那就是基于用户真实身份的在线信息。
六度空间首先采用真实身份来确认和映射人们在现实中的真实关系,这在当时看来是极富远见的。这个网站的名字来源于六度空间理论,该理论认为世界上的所有人都能通过各自的关系网相互串联起来,从自己的朋友开始,下一“维度”是朋友的朋友,一直到第六维度。
六度空间的创始人安德鲁 .韦瑞契( Andrew Weinreich)曾是一名律师,很擅长建立关系网。万维网当时才刚刚起步,对于普通大众的吸引力初现端倪。
在 1997年上半年,六度空间开始运营,韦瑞契邀请了几百人来到纽约的帕克大厦,并通过那里的 20台电脑加入到六度空间中去。他宣布:“仅仅在自己的电脑上使用名片簿是远远不够的,我们将会把你的名片簿放在中央,如果每个人都上传了自己的名片簿,这样我们就可以通过它们穿越整个世界。 ”
通常情况下,人们通过已有用户的邀请邮件加入到六度空间中来,这一邀请方式被后来的很多社交网络沿用。这对于现在的我们来说也许是很平常的事情,但在当时是具有革命意义的。这项服务使我们能够使用真名建立自己的档案,记录自己的信息和爱好,然后通过这些档案来和朋友进行在线联络。你也可以浏览别人的档案,然后让自己的朋友来介绍你和你找到的那些有趣的人认识。
六度空间在建立之初有两个关键功能:第一个是“与我连通”(connect me),如果你输入某人的名字,系统会通过已有的用户来建立你和他的联系;另外一个是“将我加入”(network me),通过这一功能你可以寻找特定性格的那一类人,系统会通过你的要求来识别那一类人。也许你要找的是斯卡思达尔( Scarsdale),一位喜欢下象棋的医生呢。
但是韦瑞契现在则不无遗憾地承认“我们那时候比较早,时机比什么都重要”,六度空间的开发和运营成本实在是太高,拥有 90名雇员,购买了大量昂贵的服务器和来自甲骨文的数据库软件许可,并且向网络开发公司 Sapient支付了大笔费用来开发功能。如此巨大的付出最后是什么样的成果呢?用户们使用慢得令人发指的拨号网络来登录网站,而且还有很多其他严重的局限。用户档案里有姓名、工作信息、喜爱的电影,但是不能上传照片,毕竟当时很少有人有数码相机。没有照片对于当时的韦瑞契来说是一个大问题,他当时考虑让成员们用影印的方式来发送照片,最后由他的雇员们统一上传。
人们还不清楚——会员和非会员抱有同样的疑问,到底六度空间是想做成约会服务、商业网络服务,还是两者兼有。很多会员加入了以后什么都没有做。虽然如此,到 1999年六度空间还是拥有了 100万名注册用户,并被一家更大的公司以 1.25亿美元收购。在那以后,六度空间就再也没有创造什么收益,在 2000年互联网泡沫破灭以后,它的新东家选择了关闭这家亏损公司。不过这仅仅是社交网络的起步而不是终点,韦瑞契律师和其合伙人的先见之明创造了六度空间的想法,也在 Facebook史上占据了关键地位。
尽管六度空间打开了坚冰,不过到其他人开始建立起被认为是真正的社交网络时还是花费了很长时间。在 1999年,专注于文化的站点黑色星球( Black Planet)和亚洲大道( Asian Avenue)成立了,两个网站拥有有限的社交功能。
瑞典的青少年社交网站月风暴( LunarStorm)于 2000年 1月 1日成立。 2001年成立的韩国高人气网站赛我网( Cyworld)也让人们看到了社交网络的无限可能。
直到 2001年和 2002年社会化网络触动了硅谷和旧金山前,大多数企业家和风投仍然处于 2000年初开始的互联网公司的估价和收入大跌的震惊之中。很多公司倒闭,气氛很糟糕,对于网络公司尤其如此。在 2001年和 2002年新成立的公司根本得不到投资。只有少数坚挺的公司能意识到,六度空间之所以那样仅仅是因为它起步太快了。

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